Environmental Knowledge and Social Relations: Forest Caves in a Rural Community in Northern Papua New Guinea (presentation at the “Frognet” conference)

Sébastien Plutniak participated in the Frognet conference on social networks in Toulouse, France (27-28th May 2019). He presented the preliminary results of his analysis on the social distribution of knowledge related to the caves in Awim village, East Sepik, Papua New Guinea. His study complements the archaeological study of rock art in this region undertaken in the framework of the Papuan Past Project. This post presents the abstract of the talk in English and in French.

Abstract

Northern Papua New Guinea is covered by the vast alluvial plain of the Sepik. It is bounded to the south by the first foothills of the Highlands, where the village of Awim is located. Between 1987 and 1989, Australian archaeologists identified many decorated caves in Awim. Since 2017, the French-Papuan team of the Papuan Past Project has been carrying out interdisciplinary research in this region. Firstly, archaeological investigations aim to clarify the chronology of human occupations. Secondly, bioanthropological research focuses on genetic and phenotypic evolution from the genomes of current populations. Thirdly, the study of the cave paintings also surveys the current population about the myths associated to these caves. Thus, only the archaeological excavations are not based on methods involving the contribution (biological or discursive) of contemporary inhabitants.

In addition to the previous approaches, a fourth axis focuses on the current inhabitants, and aims to:

  1. Develop a sociology of environmental and geographical knowledge: that is, no longer produce knowledge ancillary to archaeological analyses, but carry out a sociology of knowledge about caves and forest shelters within the current community of the village of Awim.
  2. Contribute to methodological debates in ethno-archaeology: for several decades this type of approach has associated the study of material realities produced in the past with the study of contemporary actors who maintain a relationship with these material realities. In the case of paintings, it may be a matter of comparing current technical knowledge in order to reconstruct the production methods used in the past; or, again, to use current myths and narratives in order to contribute to the interpretation of the meaning of the motifs, under the assumption of their transmission from the producers of these motifs to their current custodians.
  3. Contribute to a sociology of heritage development: between the first identification of the decorated caves in this region at the end of the 1980s and 2017, a major effort to enhance and protect them was made by an American applied anthropologist. Her inventory and collection initiatives seem to have affected the relationship that the Awim people have with the caves and shelters on their territory.

To study the distribution of knowledge (and ignorance) within a contemporary social group requires, first, a method to describe this knowledge and, second, a method to describe this group. An interview form was produced, taking into account constraints of linguistic skills, logistical difficulties specific to fieldwork in remote regions, and the limited time available for research on site. Knowledge is collected as citations by the respondents of cave toponyms and the names of the caves’ owners. The social group is described by three methods:

  1. Emic classifications (into clans and sub-clans);
  2. An access-to-resources network, obtained by name generators asking the respondent to identify people in the community considered to have knowledge of the caves;
  3. The respondent’s kinship network.

In a first field study, 36 interviews were conducted and the data were integrated into the Puck software. This communication will be an opportunity to report and discuss the first results obtained, as well as the necessary methodological adjustments.

Résumé

Fieldnote sample.

Le nord de la Papouasie-Nouvelle-Guinée est occupé par la vaste plaine alluviale du Sepik. Elle est bordée, au sud, par les premiers contreforts des Highlands, où se situe le village d’Awim. Entre 1987 et 1989, des archéologues australiens identifièrent de nombreuses grottes ornées.
Depuis 2017, l’équipe franco-papou du Papuan Past Project y réalise une recherche interdisciplinaire. Les investigations archéologiques entendent préciser la chronologie des occupations humaines. Les recherches bioanthropologiques portent sur l’évolution génétique et phénotypique à partir du génome des populations actuelles.
Enfin, l’étude des peintures comporte également la collecte des mythes leur étant associés, auprès de la population actuelle. Ainsi, seules les fouilles archéologiques ne reposent pas sur des méthodes impliquant une contribution des habitants contemporains (biologique ou discursive).

En complément des approches précédentes, un quatrième axe est développé à propos des habitants actuels. Trois enjeux sont poursuivis.

  1. développer une sociologie des connaissances environnementales} et géographiques : c’est-à-dire, non plus produire des connaissances auxiliaires aux analyses archéologiques, mais réaliser une sociologie des connaissances relatives aux grottes et abris forestiers au sein de la communauté actuelle du village d’Awim.
  2. contribuer aux débats méthodologiques en ethno-archéologie : ce type d’approche associe, depuis plusieurs décennies, l’étude de réalités matérielles produites dans le passé et l’étude des acteurs contemporains entretenant un rapport avec ces réalités matérielles. Dans le cas de peintures, il peut s’agir de comparer des savoirs techniques actuels afin de restituer les processus de réalisation employés par le passé ; ou, encore, de contribuer à l’interprétation du sens des motifs à partir des mythes et récits, sous hypothèse de leur transmission jusqu’à leurs dépositaires actuels.
  3. contribuer à une sociologie de la patrimonialisation : ceci, car entre la première identification des grottes ornées à la fin des années 1980 et 2017, un important effort de valorisation et de protection a été mené par une entrepreneuse anthropologue américaine. Ses initiatives d’inventaire et de collecte semblent avoir affecté le rapport que les habitants d’Awim entretiennent avec les grottes et abris de leur territoire.

Étudier la distribution des connaissances (et des ignorances) au sein d’un groupe social actuel suppose de se donner une méthode, premièrement, pour décrire ces connaissances et, deuxièmement, une méthode pour décrire cette communauté. Un formulaire d’entretien dirigé a été établi, en tenant nécessairement compte des contraintes linguistiques, de pénibilité du terrain, et de temps imparti sur place. Les connaissances sont collectées sous la forme des toponymes des grottes et des noms de leurs propriétaires connus par le répondant. Le groupe social est décrit de trois manières :

  1. les classifications (en clans et sous-clans);
  2. un réseau d’accès aux ressources obtenu par des générateurs de noms permettant d’identifier les personnes de la communauté considérées comme en possession de connaissance sur les grottes;
  3. le réseau de parenté du répondant.

Lors d’un premier terrain, 36 entretiens ont été réalisés, et les données ont été intégrées dans le logiciel Puck. Cette communication sera l’occasion de faire état et de soumettre à la discussion les premiers résultats obtenus, ainsi que les ajustements de méthode nécessaires.

One of the many painted rock shelters in the Awim territory.

Redaction: Plutniak.
English correction: R. Coles.
Publishing: Plutniak.